Enfermedades que causan más muertes en el mundo

23 julio 2020

New York Times – Anualmente fallecen cerca de 57 millones de personas en el mundo. Las causas que, a priori, creeríamos más comunes (los accidentes automovilísticos, los traumatismos o los asesinatos) apenas representan el 10 % de todas estas muertes.

En realidad, los verdaderos asesinos son las enfermedades.

Las infecciosas (gripe, neumonía, SIDA, tuberculosis…) son responsables de 16 millones de defunciones al año. Es una cifra extremadamente alta que, sin embargo, empequeñece ante otras enfermedades que no se transmiten entre personas.

La primera causa de muerte en el mundo son las enfermedades no transmisibles. Las enfermedades cardiovasculares (el cáncer, la diabetes, los trastornos respiratorios…) son responsables de que 36 millones de personas mueran cada año. Prácticamente todas las defunciones son debidas a estas patologías, las cuales suelen estar vinculadas al envejecimiento y a los malos hábitos de vida.

¿Qué nos está matando?

Para responder a esta pregunta primero hay que tener en cuenta que las causas de defunción varían enormemente entre países. Un ejemplo de esto son las enfermedades diarreicas, que son la principal causa de muerte en los países pobres, mientras que, en los países más desarrollados, prácticamente nadie muere por ellas. Aunque las causas varían entre países, esta lista únicamente recoge los datos de las defunciones y los plasma en un ranking general.

Tal como vimos al inicio de este artículo, las personas no solemos morir por accidentes de coche o por traumatismos, aunque hay excepciones. Las personas morimos, en general, porque enfermamos. Y estas enfermedades pueden darse porque un patógeno nos infecta o porque nuestros órganos vitales dejan de funcionar correctamente.

En el caso de las enfermedades infecciosas, al menos en los países desarrollados, el impacto de los patógenos cada vez es menor. Si echamos la mirada hacia principios del siglo XX vemos que prácticamente todas las defunciones eran debidas a los gérmenes. Hoy en día, gracias al desarrollo de la Medicina y a las formas de prevención de estas enfermedades, no provocan tantas muertes.

¿Cuáles son las enfermedades que más matan?

A continuación presentamos las enfermedades que más muertes provocan (en promedio) cada año en el mundo, detallando la cifra de defunciones de las que son responsables. Los datos son presentados por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

  1. Cardiopatía isquémica:8’7 millones

Esta es la enfermedad que más mata en todo el mundo. Consiste en una acumulación de grasa y en una inflamación -y consecuente estrechamiento- de las arterias coronarias, encargadas de suministrar sangre al corazón. Esto provoca una insuficiencia cardíaca que puede resultar mortal si no se corrige.

Esta enfermedad provoca tantas muertes debido a que las formas de contraerla son muy comunes en la población mundial: tabaquismo, mala alimentación, falta de actividad física, hiperglucemia, sobrepeso, hipertensión… Normalmente deriva en un infarto o en otros problemas cardiovasculares que tienden a ser fatales para la persona.

Aunque el daño al corazón es irreversible, el tratamiento consiste en tomar medicamentos antiinflamatorios, vigilar la alimentación, hacer deporte, dejar de fumar (en caso de que se hiciera), controlar el peso, etc. Con esto se reducen las probabilidades de que la enfermedad progrese y provoque la muerte.

  1. Infarto:6’2 millones

Un infarto es una situación de emergencia clínica en la que, a causa de un bloqueo de las arterias coronarias, deja de llegar sangre y oxígeno al corazón, haciendo que sus células mueran. Es debido a la formación de un trombo en estas arterias por causa de una acumulación progresiva de colesterol o por trastornos en la coagulación de la sangre.

La primera y principal señal de que se está sufriendo un ataque al corazón es el dolor en el pecho, el cual se expande hasta la mandíbula y/o por el brazo izquierdo. El tratamiento debe ser administrado de forma inmediata -por lo que hay que llamar a una ambulancia- y consiste en un aporte externo de oxígeno y en la inyección de medicamentos por vía intravenosa, además de terapia por desfibrilador si el equipo médico lo considera necesario.

Los infartos cardíacos continúan siendo una de las principales causas de muerte en el mundo, debido a que, muchas veces, el tratamiento no llega a tiempo. Vigilar la alimentación y llevar un estilo de vida saludable son las mejores formas de prevenir su aparición.

  1. Infecciones de las vías respiratorias:3’1 millones

Las vías respiratorias están expuestas constantemente al ataque de patógenos, por lo que son una de las enfermedades más comunes en el mundo. Todos sufrimos cada año un resfriado o una gripe, y algunas de ellas pueden ser muy graves, por lo que, dada su elevada incidencia y sus consecuencias para la salud, representan una de las principales causas de muerte en el mundo.

Las infecciones del aparato respiratorio y, en especial, de los pulmones, son patologías graves que, aunque pueden ser tratadas si se dispone de las técnicas necesarias, en los países pobres causan millones de muertes cada año.

La neumonía, por ejemplo, consiste en una infección bacteriana de los sacos aéreos pulmonares y requiere de tratamiento con antibióticos. De lo contrario, puede resultar fatal.

  1. Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC):3’1 millones

La EPOC consiste en una inflamación de los pulmones, una situación que obstruye el flujo de aire y hace que cada vez sea más difícil respirar, provocando la muerte de la persona debido a una insuficiencia respiratoria. Su principal causa es el tabaquismo.

Los síntomas, que empeoran con el tiempo, son: dificultad para respirar, silbido al respirar, exceso de mucosidad, infecciones respiratorias recurrentes, debilidad y fatiga, pérdida de peso…

Pese a que es una enfermedad que no tiene cura, disponemos de tratamientos que alivian los síntomas y que, en la medida de lo posible, ralentizan el progreso de la enfermedad.

  1. Cáncer de pulmón:1’7 millones

Este es el tipo de cáncer más común y el que causa más muertes con diferencia, ya que, de 2 millones de casos que se diagnostican cada año, 1’7 millones termina falleciendo. El tabaquismo es la principal causa, tanto para fumadores activos como para pasivos.

Aunque el tabaquismo es la principal causa de este tipo de cáncer, también puede desarrollarse en personas que nunca han entrado en contacto con el tabaco, en cuyo caso las causas no están demasiado claras.

Los síntomas suelen ser tos (a veces con sangre), falta de aire, ronquera, dolor en el pecho, pérdida de peso… Es muy difícil de tratar y suele acabar provocando la muerte de la persona inevitablemente.

  1. Diabetes:1’6 millones

Más de 400 millones de personas en el mundo sufren esta enfermedad endocrina que, de no disponer de tratamientos, resulta mortal. Se trata de un trastorno en el que la funcionalidad de la insulina, una hormona que evita que haya un exceso de azúcar en la sangre, se ve afectada, lo que provoca una hiperglucemia.

Sus causas pueden ser genéticas o relacionadas con malos hábitos alimenticios. La diabetes provoca pérdida de peso, infecciones recurrentes, debilidad, visión borrosa y puede conducir a padecer graves enfermedades cardiovasculares, renales, mentales… De ahí su alta mortalidad.

Aunque es una enfermedad que no tiene cura, una correcta prevención y las inyecciones de insulina están ayudando a que, al menos en los países desarrollados, la diabetes provoque cada vez menos muertes.

  1. Demencia:1’5 millones

Las demencias son trastornos neurológicos caracterizados por un deterioro progresivo de las células del cerebro, que lentamente van degenerándose hasta morir. El tipo de demencia más frecuente en el mundo es el Alzheimer, la cual afecta a personas mayores de 65 años.

Las causas se desconocen, aunque se sabe que el factor genético es muy importante. La demencia provoca una disminución lenta pero continua de la capacidad mental. Al principio se manifiesta con problemas para comunicarse, pérdida de memoria, dificultad para coordinar las habilidades motoras, cambios en la personalidad, ansiedad, alucinaciones, etc.

Con el tiempo, esta degeneración de las neuronas acaba provocando que el cerebro no pueda ni controlar las funciones vitales, por lo que la persona acaba muriendo a causa de la enfermedad. Aunque no existe cura, los medicamentos actuales ayudan a mejorar los síntomas de forma temporal para que el afectado pueda llevar una vida independiente el mayor tiempo posible.

  1. Enfermedades diarreicas:1’39 millones

Estas enfermedades se transmiten principalmente a través de alimentos y agua contaminados con materia fecal, la cual puede contener bacterias y virus patógenos.

La gastroenteritis, la salmonelosis, la listeriosis, la campilobacteriosis… Todas estas enfermedades provocan una diarrea muy intensa que, de no ser tratada correctamente, puede acabar provocando la muerte, especialmente entre los niños de los países de bajos recursos, que son más sensibles a estas enfermedades. De hecho, cada año causan la muerte de más de 500.000 niños menores de cinco años.

  1. Tuberculosis:1’37 millones

Pese a que se crea lo contrario, la tuberculosis sigue existiendo y, de hecho, está entre las diez principales causas de muerte en el mundo. Si bien en los países desarrollados es raro que surja algún caso, en los países de bajos recursos continúa siendo responsable de un número muy alto de defunciones.

La tuberculosis está causada por la “Mycobacterium tuberculosis”, una bacteria que se disemina por el aire cuando un infectado habla, tose o estornuda y que infecta los pulmones y otras partes del cuerpo.

Los síntomas más comunes son tos severa, tos con sangre, mucosidad con sangre, debilidad y fatiga, fiebre alta, escalofríos, pérdida de peso y sudoración nocturna.

La tuberculosis termina siendo mortal si no se realiza el tratamiento adecuado con antibióticos y otros medicamentos necesarios. Teniendo en cuenta que afecta de forma casi exclusiva a países de bajos recursos, donde el acceso a estos fármacos es muy limitado, la tuberculosis sigue siendo una de las principales causas de defunción en el mundo.

  1. SIDA:1’1 millones

Es una enfermedad que, pese a que cada vez provoca menos muertes, representa una de las mayores pandemias de la historia de la humanidad. De hecho, desde su aparición en la década de los 80, ha matado a más de 35 millones de personas.

Se trata de una enfermedad infecciosa causada por el virus del VIH, un virus que se transmite por contacto sexual. Aunque el virus puede pasar años sin dar muestras de su presencia, cuando lo hace empieza a provocar una grave debilitación del sistema inmune.

El SIDA provoca fiebre recurrente, adelgazamiento extremo, diarrea crónica, debilidad y fatiga persistente… Y acaba provocando la muerte de la persona si no se aplican tratamientos. Aunque no existe, aún, una cura para esta enfermedad, hay terapias farmacológicas que ralentizan el desarrollo del virus, por lo que es posible conseguir que una persona con VIH no exprese el SIDA a lo largo de su vida.

MUERTOS POR COVID-19 

Hasta el 22 de julio de 2020, un total de aproximadamente 616,000 personas han fallecido a nivel mundial a consecuencia de la COVID-19. Mientras que en Asia, continente en el que se originó el brote, la cifra de muertes asciende hasta el momento a unas 81.600, los decesos en Europa doblan dicho número. En concreto, se han registrado por ahora en torno a 200,600 muertes por el coronavirus en el Viejo Continente. Sin embargo, ya no es el continente con mayor número de fallecidos por COVID-19. La cifra contabilizada en América superaba los 318.100 decesos al 22 de julio.